A investigação biotecnológica está agora no centro da atenção pública, dada a atual crise pandémica e todos estamos a ver como são os investimentos estratégicos neste setor.

As primeiras vacinas aprovadas para a Covid-19 provêm de duas start-ups de biotecnologia: a Moderna e a BioNTech, o que nos faz perceber a importância da capacidade de transformar a investigação em negócios.

Muitas vezes, novas moléculas ou novas tecnologias terapêuticas são concebidas e desenvolvidas por pequenas empresas de biotecnologia, as start-ups. No entanto, são normalmente as grandes empresas farmacêuticas que trazem a nova terapia para o mercado, cuidando da comercialização.

Isto porque o processo de desenvolvimento de um novo fármaco é longo, complexo e dispendioso. Por exemplo, o desenvolvimento de um único composto anti-cancro pode demorar 10 anos e custar cerca de 200 milhões de dólares, com uma probabilidade de sucesso desde a pré-clínica até ao mercado que na oncologia historicamente é de cerca de 5% (fonte: GlobalData).

Mas a recompensa por uma droga que pode salvar vidas pode ser extraordinária. Na oncologia, se tivermos um medicamento aprovado, estamos a falar de uma média de cerca de 12,3 mil milhões de dólares. Por outras palavras, depois de 10 anos a fazer os ensaios clínicos e a obter a aprovação do fármaco, terá um ativo que gerará 2 mil milhões de dólares por ano em lucros na próxima década (a vida residual da patente), que quando descontada será de cerca de 12,3 mil milhões de dólares.

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A enorme recompensa económica em caso de sucesso é certamente interessante, mas o problema continua a ser que 10 anos, com esse nível de risco, é demasiado longo para qualquer investidor. Assim, o que acontece na indústria é que este processo moroso e dispendioso é dividido em investimentos menores, em horizontes de tempo mais curtos. E é aqui que entram em jogo as start-ups de biotecnologia, as empresas farmacêuticas e de capital de risco.

As empresas farmacêuticas passaram de um modelo de “Investigação e Desenvolvimento” para um modelo de “Pesquisa e Desenvolvimento”: a dada altura a Big Pharma percebeu que eram mais eficientes se, em vez de desenvolverem medicamentos internamente e passarem tantos anos com um risco tão elevado, procurassem as moléculas mais promissoras e as adquirissem nas fases de desenvolvimento pré-clínico ou clínico.

O modelo de negócio das start-ups de biotecnologia é, portanto, diferente porque nascem com a intenção específica de serem adquiridas, não de chegar ao mercado.

Neste contexto, o venture capital desempenha um papel fundamental ao contribuir para o desenvolvimento de novas terapias, atuando como uma ligação entre a investigação, o financiamento e a indústria farmacêutica. Os VCs estão tipicamente interessados em ativos pré-clínicos e fornecem o apoio financeiro necessário para chegar à fase clínica. À medida que entramos em investigação e ensaios clínicos, o risco diminui e o ativo torna-se atrativo para aquisição por uma companhia farmacêutica que continuará o seu desenvolvimento e comercialização se for bem-sucedido.

De acordo com o “The Healthcare Investments and Exits Report”, do Silicon Valley Bank, neste setor há um tempo médio para sair do investimento de quatro anos com cerca de 50% das aquisições a decorrer em fase pré-clínica e Fase I, que é a primeira fase de experimentação humana e pode ser alcançada com investimento e risco limitados quando comparado com todo o processo de desenvolvimento clínico.

Um ativo para indicações terapêuticas onde há uma elevada necessidade clínica, que chega com sucesso ao fim da Fase I, pode valer entre 200 a 400 milhões de dólares com perspetivas atrativas de retorno para os investidores.

Nós, na Claris Ventures, lançamos o nosso primeiro fundo, a Claris Biotech I, em setembro com um foco de investimento dedicado exclusivamente a start-ups de biotecnologia. A nossa missão é transformar a ciência em cuidado, criando um impacto positivo na saúde dos doentes e gerando valor económico e social ao mesmo tempo.

No final de fevereiro, finalizamos o primeiro investimento do fundo que nos levou a liderar uma ronda de 18 milhões de euros na NeoPhore, uma empresa que está a desenvolver medicamentos no domínio da imuno-oncologia. A ronda contou com a presença dos VCs corporativos das empresas farmacêuticas Astellas e Helsinn, bem como de outros dois investidores internacionais, a Sixth Element Capital e a 4Basebio.

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